‘Swarm Electrification’ in Bangladesh Lets Neighbours Swap Solar Electricity

For decades, families had little choice but to use kerosene. Now they’re swapping solar electricity.

Ten households in Shakimali Matborkandi, a village in the Shariatpur district of Bangladesh, have seen a dramatic change over the past year in the way they light their homes and charge their mobile phones.

For decades, these families had little choice but to use kerosene, the most popular fuel in tens of millions of homes in the developing world. But in September 2015, a Bangladeshi company, ME SOLshare, introduced them to what it calls “swarm electrification”.

In a fresh twist on the sharing economy popularized by Uber and Airbnb, ME SOLshare’s pilot project enables the residents of Shakimali Matborkandi to trade electricity among themselves, free of any contact with a local utility.

Bangladesh is the world leader in the number of installed solar home systems, which makes them a natural testing ground for rural peer-to-peer electricity trading. Image: ME SOLshare 

More than four million homes in Bangladesh are already equipped with solar panels. But, starting with the Shakimali Matborkandi pilot project, ME SOLshare aims to go a step further. With the help of a black box called a SOLbox and a mobile phone connected to the largest mobile banking network in the country called bKash, each family can buy solar electricity from their neighbours when they need it, and sell when they have a surplus.

If anyone on the grid needs electricity, they add credit to their mobile wallet, switch their SOLbox to ‘buy’ mode, and trade the credit for power. Similarly, those who have excess power, or simply want to make some extra money, set the box to ‘sell’ mode. They can then use the credit on their mobile wallet to buy products at any local store.

Electrical engineer from UBOMUS installs a solar home system. Image: ME SOLshare

This system, known as peer-to-peer electricity trading on a nanogrid, is already making inroads in some industrial countries, such as the Netherlands, New Zealand, Germany and the US. But its introduction to Bangladesh could revolutionize the use of electricity in impoverished and remote communities that up to now have never known any source of power apart from kerosene and batteries.

Read More: An Indie, Off-the-Grid, Blockchain-Traded Solar Power Market Comes to Brooklyn

What’s more, in countries prone to armed conflict and natural disasters, such as Bangladesh, where floods affected 3.2 million people and damaged over 250,000 homes this past summer, swarm electrification can keep the lights on even if there is extensive damage to the utility power grid.

Sebastian Groh, ME SOLshare’s managing director, said in an interview that the technology inspires a new way of thinking. “It inspires entrepreneurship. You are not just focused on your needs.” He added that “people are encouraged to use energy efficient appliances and the latest LED lights to reduce consumption” so that they can sell surplus power to their neighbors.

Groh came up with the term “swarm electrification” because, he said, “in a swarm of fish, there is no central intelligence and the fish work together to create unity.” He added that, “if a shark attacks a swarm, it may take out one or two fish, but the rest keep on swimming.”

SOLshare SOLbox Video. Video: Me SOLshare/YouTube

Another advantage of the technology is the low cost and reduced environmental impact. In rural Bangladesh, the average household spends $2 USD a month on kerosene for lighting but, as Nasir Uddin, executive director of Bangladesh-based nonprofit UBOMUS, one of the leading installers of solar home systems in the country, put it: “You can’t charge your mobile phone with kerosene.”

The SOLbox itself costs $30, which consumers pay in installments over 24-36 months. After that, they own the box. Mr. Uddin said: “There are thousands of places in remote Bangladesh where this kind of project may be implemented.”

He added that for the same cost as kerosene, the SOLbox enables consumers to have access to bright, clean lighting, and they can also charge their mobile devices.

In Bangladesh, about 20,000 new solar systems are installed each month. According to Groh, ME SOLshare plans to install another 200 SOLboxes by February 2017.

Beneficiary from Shakimali Matborkandi village stands next to her new SOLbox. Image: ME SOLshare

The potential of swarm electricity extends far beyond Bangladesh. According to the International Renewable Energy Agency (IRENA), more than 6 million solar home systems are in operation worldwide, and their cost has dropped by over 80 percent since 2010. As prices continue to drop, the number of solar home systems will continue to rise, with the Climate Change Group estimating that five million solar homesystems will be sold in India alone between 2014 and 2018.

The challenge that the technology faces in reaching this wider market will be in finding the right sites. For efficiency reasons, the nanogrid uses direct current as opposed to alternating current, which means the lines carrying the electricity cannot extend far without significant energy loss. Only areas with high population density are candidates for this technology. Bangladesh makes a perfect guinea pig with a population of over 160 million people squeezed into an area roughly the size of New York state.

ME SOLshare’s technology won the United Nations Framework Convention on Climate Change (UNFCCC) Momentum for Change award this year. According to Nawal Al Hosany, an expert on energy innovation and a member of the UNFCCC award advisory panel, ME SOLshare’s technology “could make secure, sustainable and healthy energy access a reality to many millions of people across the globe who currently live day-to-day without it.”

Get six of our favorite Motherboard stories every day by signing up for our newsletter.


Ecological distribution conflicts as forces for sustainability: an overview and conceptual framework


Can ecological distribution conflicts turn into forces for sustainability? This overview paper addresses in a systematic conceptual manner the question of why, through whom, how, and when conflicts over the use of the environment may take an active role in shaping transitions toward sustainability. It presents a conceptual framework that schematically maps out the linkages between (a) patterns of (unsustainable) social metabolism, (b) the emergence of ecological distribution conflicts, (c) the rise of environmental justice movements, and (d) their potential contributions for sustainability transitions. The ways how these four processes can influence each other are multi-faceted and often not a foretold story. Yet, ecological distribution conflicts can have an important role for sustainability, because they relentlessly bring to light conflicting values over the environment as well as unsustainable resource uses affecting people and the planet. Environmental justice movements, born out of such conflicts, become key actors in politicizing such unsustainable resource uses, but moreover, they take sometimes also radical actions to stop them. By drawing on creative forms of mobilizations and diverse repertoires of action to effectively reduce unsustainabilities, they can turn from ‘victims’ of environmental injustices into ‘warriors’ for sustainability. But when will improvements in sustainability be lasting? By looking at the overall dynamics between the four processes, we aim to foster a more systematic understanding of the dynamics and roles of ecological distribution conflicts within sustainability processes.



The Photographer of highly impacted landscapes by human intervention

<p><a href=”https://vimeo.com/261502643″>Tom Hegen: The Salt Series</a> from <a href=”https://vimeo.com/1854media”>1854 Media</a> on <a href=”https://vimeo.com”>Vimeo</a&gt;.</p>

El ‘modus operandi’ del Ibex 35 en América Latina

Un informe de Ecologistas en Acción y OMAL, entre otros, denuncia las malas prácticas de las grandes corporaciones españolas en Latinoamérica

07 febrero 2018
El ‘modus operandi’ del Ibex 35 en América Latina
Vista aérea de una zona deforestada en Pará (Brasil). Foto: Alberto César / Greenpeace.

Grandes empresas del Ibex 35 con negocios en América Latina vulneran derechos elementales de las personas y el medio ambiente bajo “patrones sistemáticos” que van desde el supuesto pago de sobornos hasta la infiltración de colectivos que se oponen a sus megaproyectos, según el informe El Ibex 35 en guerra contra la vida, realizado por  Ecologistas en Acción, con ayuda del Observatorio de Multinacionales en América Latina (OMAL) y la organización Calala Fondo de Mujeres.

El informe, elaborado por Miriam García-Torres, analiza los conflictos socioecológicos y la violación de derechos relacionados con algunas prácticas de las transnacionales españolas. En este sentido, recuerdan la tragedia medioambiental de la represa Belo Monte (Brasil) -en cuya propiedad participa Iberdrola-; el impacto causado por la actividad de Repsol en la Amazonía peruana y los problemas generados en México por Gas Natural Fenosa, Acciona y Renovalia, entre otros.

El informe arranca citando a numerosas instituciones y organismos internacionales que arrojan datos impactantes. Por ejemplo, 69 de las 100 entidades económicas más poderosas del mundo son multinacionales, no Estados. Las 10 corporaciones más grandes del planeta registran un volumen de negocio superior a la suma del PIB de 180 países.

Las estrategias de acumulación de poder de estas multinacionales han evolucionado con el tiempo, pero el objetivo sigue siendo el mismo: “Dar prioridad a la generación de beneficios económicos por encima de cualquier proceso de reproducción de la vida”, sostiene García-Torres. América Latina, región periférica en el capitalismo global, es uno de los objetivos geoestratégicos más importantes para las grandes corporaciones de España, uno de los principales socios comerciales de la región.

El informe desvela las prácticas de las grandes corporaciones y pone en tela de juicio los métodos empleados para obtener el petróleo, el cobre o la madera, entre otras materias primas. Tal y como recoge este trabajo, no es casual que dos de cada tres activistas asesinados en 2017 realizaran su labor en América Latina (en total, más de 300 personas según Front Line Defenders), una región que desde tiempos coloniales depende económicamente de la exportación de materias primas a los países industrializados del norte. Tampoco lo es que el 40% de esas víctimas fueran indígenas. “Los asesinatos son solo la punta del iceberg de un patrón sistemático para acallar a quienes se enfrentan a los intereses corporativos, que incluyen amenazas, hostigamiento y detenciones, entre otras agresiones”, sostiene García-Torres, especializada en conflictos socioecológicos y en ecología política feminista.

Indígenas y campesinos

Las violaciones de derechos humanos que cometen algunas grandes corporaciones españolas en América Latina presentan varios factores en común, según la investigación de García-Torres. Por lo general, tienen lugar en territorios en manos de indígenas y campesinos, dos grupos especialmente vulnerables que padecen la impunidad de altos cargos directivos y políticos en la región. Estas prácticas corporativas utilizan y al mismo tiempo profundizan la desigualdad entre hombres y mujeres en las comunidades afectadas, sostiene el informe. Como consecuencia, la llegada de multinacionales españolas acelera la pérdida de soberanía alimentaria y política de quienes habitan esas zonas, especialmente de las mujeres.

Otro punto en común de la ‘marca España’ en América Latina es la puesta en marcha de megaproyectos de distinta índole sin llevar a cabo ningún tipo de consulta previa con las personas afectadas por los mismos, tal y como exige el Convenio 169 de la Organización Internacional del Trabajo y la Declaración de los Derechos de los Pueblos Indígenas de la ONU. Para solventar estos escollos, las transnacionales cuentan con importantes aliados en grandes medios de comunicación y usan la influencia de exaltos cargos políticos (puertas giratorias).

También es frecuente, según denuncia el informe, que la actividad de las compañías del Ibex 35 en suelo latinoamericano tengan una incidencia especialmente desastrosa sobre los recursos hídricos y la tierra, dando lugar a graves casos de deforestación, pérdida de biodiversidad y fragmentación de ecosistemas, entre otros impactos ecológicos. Este factor, agravado por la falta de transparencia, aparece de la mano de prácticas también habituales en las multinacionales españolas, como el pago de sobornos, la creación de redes clientelares, la extorsión e incluso las injerencias en colectivos y organizaciones locales, añade el documento. “Estas agresiones no siempre son cometidas directamente por los actores corporativos, pero todas ellas tienen lugar en el marco de los conflictos originados por sus actividades y están dirigidas a asegurar los intereses económicos de sus inversiones”, matiza Ecologistas en Acción.

Repsol: gas a toda costa en la Amazonía peruana

El caso de Repsol en Perú es uno de los más ilustrativos para comprender la dinámica que caracteriza el quehacer de las transnacionales españolas en América Latina. La petrolera española participa en el proyecto de gas de Camisea (Amazonía peruana), un negocio financiado por BBVA y participado por otras compañías con sede en Madrid. En Camisea se extrae el 95% del gas que produce Perú y afecta a un territorio protegido en el que habitan siete importantes comunidades indígenas, tres de ellas en situación de aislamiento voluntario.

Desde su llegada a Perú, Repsol jugó a influir en el gobierno para promover cambios legales que facilitasen su negocio a toda costa. Primero se benefició de las medidas del exdictador Alberto Fujimori, que abrió la puerta a las multinacionales extractivas, y más tarde aplaudió las medidas del expresidente Ollanta Humala (hoy preso por un caso de  corrupción que involucra a la española Enagás) en detrimento de la protección medioambiental e indígena, una tendencia que hoy continúa el presidente Pedro Kuczynski.

El informe repasa los megaproyectos de Repsol y sus sociedades en Perú, y cuantifica sus impactos: 10.000 barriles de gas licuado derramados en 2013, contaminación de acuíferos, merma de la fauna ictiológica (“un mito”, según un directivo de Repsol) y silvestre (se redujo en un 67%), y una constante precarización del trabajo y pérdida de soberanía alimentaria de las comunidades locales, cada vez más afectadas por los estragos naturales de la petrolera española y el entramado de sociedades con que opera en el país que alberga la segunda mayor reserva forestal de América Latina. Actualmente, el 80% de los indígenas nahua, uno de los pueblos afectados, padece contaminación por mercurio asociada a las explotaciones gasistas de Camisea.

ACS: las represas de la codicia en Guatemala

La constructora de Florentino Pérez también está envuelta en escándalos que reflejan la impunidad de las transnacionales españolas en América Latina. ACS participa en la construcción de tres plantas hidroeléctricas en el complejo Renace, el más grande de Guatemala. A través de su filial Cobra, el Grupo ACS usa sus nexos con el poder político guatemalteco y español para obtener beneficios y cambios legislativos que facilitan su negocio, en perjuicio del medio ambiente y de quienes viven del río Cahabón, el más importante del país.

ACS y otras empresas involucradas en este megaproyecto aseguran que están beneficiando al país. Sin embargo, el departamento de Alta Verapaz, que alberga numerosas poblaciones indígenas y un tercio del negocio hidroeléctrico, es la que menos cobertura eléctrica tiene en todo Guatemala. Solo el 3% de su población local atiene acceso a agua potable y los conflictos sociales han estallado debido a los daños que causa la multinacional española en los recursos hídricos de esta y otras regiones, así como la negativa de ACS a negociar con poblaciones locales, la invasión de pequeñas tierras en manos de familias que se niegan a venderlas. Al menos 263 defensores y defensoras ambientales críticos con este proyecto hidroeléctrico han sido atacadas, según datos de la UDEFEGUA. “Somos la mano de obra de los promotores, sin ninguna responsabilidad social”, declaró una fuente de Cobra citada en el informe.

Corredor eólico en México

En una franja de Oaxaca, sureste de México, conocida como Istmo de Tehuantepec, viven cinco pueblos indígenas. Los vientos de este territorio hacen que sea un lugar muy atractivo para la generación de energía eólica. Actualmente varias corporaciones españolas construyen allí el corredor eólico más grande de América Latina (5.000 aerogeneradores), un proyecto que también se rige por el modus operandi de la ‘marca España’ en la región que describe el informe.

Gas Natural Fenosa, Iberdrola, Acciona y Renovalia controlan más de la mitad de los parques eólicos del Istmo de Tehuantepec, y el 87% de sus aerogeneradores salieron de las plantas de Gamesa y Acciona. Este megaproyecto tampoco está exento de problemas: denuncias por apropiación de territorios y bienes comunes; problemas de discriminación (la población local sigue teniendo graves carencias de acceso a electricidad), pérdida de biodiversidad (allí convergen las principales rutas de aves migratorias), alteraciones en el cauce de los ríos, pérdida de tierra fértil, vertidos masivos de aceites y otros desechos…

El documento pone énfasis en cómo la falta de transparencia y diálogo con comunidades locales han hecho que este megaproyecto destruya el tejido social de ese territorio. Las multinacionales españolas mencionadas, especialmente Iberdrola, están acusadas de corromper a funcionarios públicos y ciudadanos para que se infiltren en las asambleas locales que denuncian y resisten ante estas prácticas. La supuesta connivencia entre las trasnacionales españolas y el poder político en México llega al punto de que son agentes de policía y militares quienes hacen de guardias privadosen las instalaciones privadas de estas empresas. “Tanto es así que las comunidades locales han denunciado amenazas, intimidaciones y amedrantamiento por parte de personal de Iberdrola, Gas Natural Fenosa, Acciona y Renovalia”, recoge el informe. Este también informa de que, “en algunos casos, personas defensoras y periodistas que trabajan sobre el conflicto han recibido amenazas de muerte, y se han reportado actos de violencia física y agresiones con armas de fuego”.

Más desigualdad entre hombres y mujeres

Las prácticas de las multinacionales en América Latina están agravando y aprovechando al mismo tiempo la desigualdad entre hombres y mujeres, explica García-Torres en el documento. Por un lado, las compañías españolas analizadas dan prioridad a las negociaciones bilaterales, dejando de lado el diálogo colectivo y excluyendo a las mujeres en la toma de decisiones. Al mismo tiempo, estas corporaciones fomentan contrataciones precarias que dificultan la independencia de las mujeres. La violencia que se genera en torno a estos negocios y la frecuente militarización de los territorios afectados también representa una traba en el empoderamiento de las mujeres latinoamericanas. A pesar de todo esto, son ellas las que cada vez con más frecuencia lideran las luchas y resistencias frente a las crisis ecológicas, humanitarias y económicas que generan las multinacionales.

La publicación de este informe estuvo acompañada por un acto de protesta de varios activistas ante la Bolsa de Madrid. El documento subraya la importancia de crear leyes internacionales con carácter vinculante para evitar que estas prácticas sigan perpetuándose. Además, insta a la Unión Europea a suspender las negociaciones para la firma de nuevos tratados de libre comercio, al considerar que “refuerzan la arquitectura jurídica de la impunidad a favor de las transnacionales”, y anima a las autoridades a potenciar las formas de economía social, bajo criterios ecologistas y feministas.

“Energy and Civilization” By Vaclav Smil

Energy is the only universal currency; it is necessary for getting anything done. The conversion of energy on Earth ranges from terra-forming forces of plate tectonics to cumulative erosive effects of raindrops. Life on Earth depends on the photosynthetic conversion of solar energy into plant biomass. Humans have come to rely on many more energy flows—ranging from fossil fuels to photovoltaic generation of electricity—for their civilized existence. In this monumental history, Vaclav Smil provides a comprehensive account of how energy has shaped society, from pre-agricultural foraging societies through today’s fossil fuel–driven civilization.

Humans are the only species that can systematically harness energies outside their bodies, using the power of their intellect and an enormous variety of artifacts—from the simplest tools to internal combustion engines and nuclear reactors. The epochal transition to fossil fuels affected everything: agriculture, industry, transportation, weapons, communication, economics, urbanization, quality of life, politics, and the environment. Smil describes humanity’s energy eras in panoramic and interdisciplinary fashion, offering readers a magisterial overview. This book is an extensively updated and expanded version of Smil’s Energy in World History (1994). Smil has incorporated an enormous amount of new material, reflecting the dramatic developments in energy studies over the last two decades and his own research over that time.

Worlwide Energy Statistics from International Energy Agency

energy statistics.pnghttps://www.iea.org/statistics/

Mapped: EU coal plants.